苹果彻底宣战,耳机成为智能市场未来主角

  人工智能一直是投资风口,而通过苹果的一系列动作可以看到,耳机成为了未来智能语音交锋的主角。

  大概没人会想到,苹果公司迄今为止用户满意度最高的产品,是名为 AirPods 的无线耳机。

  对,不是大红大紫的 iPhone,也不是居家外出良品 iPad,更不是做工精湛的 Macbook,是这个小小的,看起来毫不起眼的无线耳机——AirPods。这个被蒂姆·库克(Tim Cook)称为「文化现象」(cutural phenomenon)的产品,从去年发布至今,不但长期处于缺货状态,还在发售不久拿下北美无线耳机市场 85% 的份额,并在全球饱受用户好评,在一片全新领域,苹果又开辟出傲人的巨大优势。

  沿着 AirPods 的崛起之路,我们不难发现,无线耳机正渐渐变成智能语音助手更合适的平台,在这条路上的产品,被很多人称赞能「带来幸福感」,它不仅仅是耳机的扩展,还充当起个人助理,健身教练等职责。而伴随多种传感器的协同配合,戴在耳朵上这个小小的私人设备,将会在不久的将来充当起连接现实和虚拟世界的重要桥梁,从苹果开始,Google、Bose 以及国内一些厂商已经开始加入这个全新战场,这一次,谱写出 Echo 一样传奇故事的又会是谁?

  方寸之间的野心

  AirPods 的成绩并非偶然,虽然库克称它是「一举成功」(it's a runaway success),但实际上,人们对于无线耳机的需求近乎执着,在 AirPods 之前已经开始出现,这一类产品在功能上的延伸,早已经突破传统耳机的限制,走在智能化道路上面。

  2014 年,一家来自德国的初创公司 Bragi 在 Kickstarter 上众筹了一款号称「真正」的无线耳机 The Dash,这是一款具有未来感的产品,耳机左右两个单元之间没有线材,而是通过近场磁感应技术(Near Field Magnetic Induction,即 NFMI)连接在一起,并且还有触控区域可进行常用的切歌/调节音量等操作。

  The Dash 耳机,图片来自 Bragi

  夸张的是,The Dash 小小的耳机不仅内置 4GB 存储空间(这意味着你不再需要手机听歌),还内置运动传感器,可以通过点头/摇头的方式接听/拒接电话,也可以像运动手环那样记录心率、步数、距离、时间以及消耗卡路里。为了能够在需特定场景中听到外部声音,The Dash 还加入一项名为「Audio Transparency」的功能,利用自带麦克风记录外界声音。

  要把音乐播放器、运动追踪器、通信传输等多种功能都加入到这小小的耳机机身当中,就像 iPhone 当年做过的整合那样天马行空,但开发难度可想而知,因此产品众筹后不断延期,而为了满足运动爱好者需求,产品还特意加入防水 1 米的功能。在随后使用中,一些人惊奇的发现,耳机内也有一个声音进行操作引导,尽管这并非智能助手,但开始有人憧憬耳机中加入一个真正的虚拟助手的美好未来了。

  没有《钢铁侠》当中的「贾维斯」那样通天晓地、功能全面,但 The Dash 这样的耳机摸索了一条「真无线耳机」的标准模式,并由此为智能耳机找到实现路径:

  机身小巧,无线材束缚

  续航满足日常需要,充电快速

  拥有常用交互操作按键

  多种传感器,不局限于听歌

  尽管耳机机身小巧,但人们日常使用到的操作并不复杂,无非是在听歌时的切换/调整音量,或者来电话时能很方便接听/挂断电话,这些功能在耳机上尽管早已是标配,但随着技术进步也可以做出更进一步的延伸,让使用体验有更好的提升,在这方面,苹果尝试的新路径取得了成功,因为 AirPods 加入了 Siri。

  作为智能语音助手,当 Siri 依附于 iPhone 时,人们习惯性的拿起手机进行触控交互,因为大部分场景中,使用触控方式都非常直观,可当你的手机放在兜里,正戴着 AirPods 跑步/开车时,Siri 就可以显现出自己的能力,只需要简单的敲击唤醒,Siri 可以立刻为你记录信息或者提供导航,这种操作会极大拓展耳机的使用场景,来自 NPD 的研究报告指出:

  「自 2016 年 12 月产品正式发售以后,在北美市场共销售出 90 万台无线耳机,AirPods 占领美国无线耳机销售总额的 85%,通过声音来便捷访问 Siri 和其它功能的能力,AirPods 真正成为 iPhone 的延伸,破坏性的定价、品牌共鸣和令人兴奋的 W1 芯片帮助苹果奠定了新的市场领导地位,同时明显的简化了蓝牙耳机和 iOS 以及 Mac 设备的连接。」

  即便从耳机基础功能——听歌出发,AirPods 也做出了革新:当用户戴上 AirPods 并唤醒 Siri 后,还可以通过网络连接起海量音乐资源,这意味着耳机从过去的离线设备变成了一款永远在线的设备,这是巨大的跨越,也包含苹果对于未来交互方式新可能的探索。

  图片来自 Seeking Alpha

  Siri 并非足够聪明,但当人们戴上耳机,出于方便要使用某些特定功能时,Siri 的便捷性无可取代。而我们也不应该忽略,以 Siri 为核心控制 HomeKit 套件的能力,能够将人们从户外拉到屋内,所以戴着耳机听歌的你,依然可以利用 Siri 控制家里的电灯,空调等设备。

  当然,一切丰满的理想要建立在更高要求的现实基础之上。智能耳机之所以能变成人们希望的那样聪明好用,离不开硬件技术和人工智能领域的升级。比如在前文中提到 The Dash 耳机能够集中众多传感器并且做的更小。而关于 AirPods,真正的功臣是其内部的 W1 芯片。

  尽管苹果没有向外透露 W1 芯片的细节。但根据拆解报告以及行业分析,W1 芯片可以进行音频解码、提供立体声同步以及处理用户一系列操作。通过主动控制左/右耳机的同步,W1 芯片可以提供更准确的立体声还原,并降低能耗。这颗芯片内置了光学传感器和加速度传感器,可以确定耳机是否在耳朵中。当用户把耳机从耳朵中取出后,会自动暂停音乐播放,在多方面技术的加持下,AirPods 才会显现出如此魅力。

  苹果在方寸之地获得如此巨大的成功,作为老对手的 Google 怎么会坐的住?比起 Siri,Google Assistant 显然具有更大优势,一款能 Google 搜索的智能耳机并非不可能,而事实上,这一次的对决,也将会是智能音箱之后,语音交互平台的全新较量。

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